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Sub-Lieutenant ALAN BOWLEY WALLIS

Drake Battalion, 63rd (Royal Naval) Division

Né à Londres (Angleterre) le 1er avril 1894

Mort au combat à Gavrelle (France) le 23 avril 1917

© Tony Leak

 

Dessinateur industriel, Alan s’engage le 3 septembre 1914 dans la Royal Navy et devient signaleur à bord du bâtiment HMS Acceptable, navire de la patrouille de Douvres qui avait pour mission d'empêcher tout bâtiment ennemi en route vers l'Atlantique de traverser la Manche. Devenu Sub-Lieutenant, il rejoint l’infanterie dans le Drake Battalion et prend part à la bataille de la Somme. Alan est tué à l'âge de 23 ans d’une balle en pleine tête, lors de l’attaque sur Gavrelle le 23 avril 1917. Enterré par ses camarades, son corps n’a cependant pas été retrouvé à l'issue de la guerre. Son nom figure sur le Mémorial d'Arras.

An engineering draughtsman, Alan joined up with the Royal Navy on 3rd September 1914 and became a signaller on board HMS Acceptable, a Dover patrol vessel whose mission was to prevent any enemy vessels en route to the Atlantic from crossing the Channel. Promoted to the rank of Sub-Lieutenant, he joined the infantry, in the Drake Battalion, and fought in the Battle of the Somme. Alan was killed at the age of 23, by a bullet to the head, during the attack on Gavrelle on 23rd April 1917. Buried by his comrades, his body was not found at the end of the War. His name appears on the Arras Memorial.

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GAVRELLE

 

Le 9 avril 1917, l’armée britannique lance une offensive en direction de Douai et de Cambrai. À partir du 14 avril, la 63rd (Royal Naval) Division prend position face à Gavrelle, un village au nord d’Arras intégré à la ligne de défense allemande, appelée Oppy Line.

Cette division se considère comme l’une des meilleures de l’armée britannique. Elle est composée de marins de la Royal Navy qui, suite aux lourdes pertes des premiers mois de la guerre, ont été reversés dans l’infanterie. Pour autant, ils gardent les grades et les traditions de la marine royale. Les bataillons portent les noms de grands marins anglais : Drake, Anson, Hood et Nelson.

Le 23 avril 1917, commence la seconde phase de la Bataille d’Arras appelée « la seconde bataille de la Scarpe ». Elle a pour objectif de fixer les Allemands en Artois, afin de permettre aux Français de poursuivre leur offensive déclenchée le 16 avril sur le Chemin des Dames. Les bataillons britanniques s’élancent des tranchées et réussissent à trouver quelques brèches dans les barbelés pourtant à peine entamés par le bombardement préliminaire. Passé cet obstacle, les soldats de la 63rd Divison progressent à l’intérieur du village, combattant maison par maison. Ils atteignent le centre du village, mais le dernier objectif,  le moulin au nord de Gavrelle, reste hors de portée, bien protégé par le feu des mitrailleuses allemandes.

Les Allemands répliquent rapidement et lancent des contre-attaques le jour-même. Elles se poursuivent le lendemain mais sont toutes repoussées par l’artillerie et les mitrailleuses britanniques. Le village est aux mains des marins et forme un saillant dans les lignes allemandes.

Le 28 avril, lors la troisième phase de la Bataille d’Arras, les bataillons britanniques tentent de poursuivre leur avancée mais sont repoussés par les Allemands. Au soir du 29 avril, la situation à Gavrelle reste inchangée. Le village reste solidement tenu par les soldats de la Naval Division.

 

On 9th April 1917, the British Army launched an offensive in the direction of Douai and Cambrai. On 14th April, the 63rd (Royal Naval) Division took up position outside Gavrelle, a village to the north of Arras which was part of the German defensive line called the Oppy Line.

This was regarded as one of best divisions in the British Army. It was made up of Royal Navy sailors who had been transferred into the infantry following the heavy losses in the first months of the War. Yet they retained the ranks and traditions of the Royal Navy. The battalions are named after great English sailors: Drake, Anson, Hood and Nelson.

23rd April 1917 saw the start of the second phase of the Battle of Arras, called the Second Battle of the Scarpe. Its objective was to pin the Germans down in Artois and thus allow the French to continue their Chemin des Dames offensive, launched on 16th April. The British battalions burst out of the trenches and succeeded in finding a few gaps in the barbed wire, only partly breached by the preliminary bombardment. Having overcome this obstacle, the soldiers of the 63rd Divison advanced rapidly into the village, engaging in house-to-house combat. They reached the centre of the village but the final objective, the mill to the north of Gavrelle, was defended by German machine gun fire and remained unattainable.

The Germans lost no time in retaliating and launched counterattacks on the very same day. These continued the following day but were all repelled by the British artillery and machine guns. The village remained in the hands of the sailors and formed a salient in the German lines.

On 28th April, during the third phase of the Battle of Arras, the British battalions attempted to continue their advance but were pushed back by the Germans. In the evening of 29th April, the situation at Gavrelle remained unchanged. The village was securely held by the soldiers of the Naval Division.

© Office de Tourisme d'Arras

Monument à la Royal Navy

Ce monument, inauguré le 8 mai 1991, rend hommage aux hommes de la 63rd (Royal Naval) Division. Il représente une maison en ruine à l'intérieur de laquelle repose une ancre marine, symbole de la Royal Navy. Sur le monument sont fixés les insignes des bataillons qui ont participé aux combats de Gavrelle du 23 au 29 avril 1917.

 

Monument to the Royal Navy

Inaugurated on 8th May 1991, this monument pays tribute to the men of the 63rd (Royal Naval) Division. It depicts a house in ruins, within which is a naval anchor, the symbol of the Royal Navy. The insignia of the battalions that participated in the fighting at Gavrelle from 23rd to 29th April 1917 are affixed to the monument.